Italiaanse maffia en Maltese goksites (COLUMN)

Italiaanse maffia en Maltese goksites (COLUMN)

De Malta Gaming Authority zag zich afgelopen week genoodzaakt om de vergunning van een drietal goksites in te trekken. Reden: deze goksites hadden nauwe banden met de (ondertussen gearresteerde) Italiaanse gokbaas Benedetto Bacchi (foto), ook wel “re delle scommese” genoemd, de koning van het wedden. 

Door Bart Smeets

Het voorval komt voor de Maltese Gaming Authority op een uiterst vervelend moment. De organisatie haalde vorige maand namelijk nog uit naar enkele Maltese kranten. In de Maltese media verschenen berichten over plannen van de Italiaanse maffia om te infiltreren in de Maltese gokindustrie en hier Italiaans, crimineel geld wit te wassen.

De Malta Gaming Authority had in een persbericht dit soort verhalen bestempeld als indianenverhalen. Dat organisatie via persberichten reageert op berichtgeving in de media gebeurt zelden. De toonzetting was ook ongekend fel.

Italiaans onderzoek naar malafide gokkantoren

Het Openbaar Ministerie van Palermo arresteerde in het kader van een groot onderzoek, met de toepasselijke naam Game Over, kopstuk Benedetto Bacchi en nog 30 andere personen. De Italiaanse justitie verzegelde ook 40 van de 700 wedkantoren van Benedetto Bacchi en zijn handlangers.

Dankzij deze 700 kantoren kreeg Bacchi in Italië de bijnaam “re delle scommesse”, oftewel de koning van het wedden. Bacchi zou de wedkantoren vooral gebruiken om crimineel geld wit te wassen. Een wedkantoor is ook een relatief veilige onderneming. Het is zo ongeveer een wetmatigheid dat het wedkantoor er elke maand geld aan overhoudt. Dit geld werd gebruikt om criminele activiteiten op Sicilië te financieren.

Volgens de Italiaanse Justitie wist Bacchi, met behulp van Siciliaanse maffia-families een monopolie uit te bouwen in de wereld van de wedkantoren. Bacchi liep tegen de lamp omdat de Italiaanse fiscus twijfelde aan het door hem opgegeven jaarinkomen van € 150.000. De Italiaanse belastingdienst schat Bacchi een stuk hoger in, namelijk op dik 1 miljoen euro per maand.

Italiaanse wedkoning ook actief vanuit Malta

Uit het onderzoek is ook naar voren gekomen dat wedkoning Bacchi actief was op Malta. Bacchi en de zijnen runden met B2875, Bsport24 en B28Sport drie websites. Dat deden ze via het Maltese bedrijf Phoenix International Limited. In 2016 kreeg dit bedrijf een vergunning van de Malta Gaming Authority voor het runnen van een online wedkantoor.

De Maltese Gaming Authority heeft per 2 februari 2018 de vergunning voor deze drie websites ingetrokken. Natuurlijk zouden deze websites verder kunnen gaan vanuit bijvoorbeeld Curaçao of Costa Rica, maar dat lijkt in dit geval niet te gebeuren. B2875, Bsport24 en B28sport staan alle drie op zwart.

Het is onwaarschijnlijk dat deze websites nog online komen. Mocht dat toch gebeuren, dan in ieder geval zonder Maltese vergunning. De Maltese toezichthouder waarschuwt spelers voor een eventuele doorstart van deze goksites. Verder doet men geen mededelingen over deze goksites. De reden hiervan is dat men het lopende onderzoek niet wil verstoren.

Smet op het blazoen van de Malta Gaming Authority

De Malta Gaming Authority, toezichthouder op de Maltese gokindustrie, zit behoorlijk in haar maag met dit voorval. Eind 2017 verschenen er kritische berichten in de Maltese media over de Maltese gokindustrie. The Times of Malta schreef over concrete en vergevorderde plannen van de Siciliaanse maffia om via Maltese gokbedrijven geld wit te wassen.

De Malta Gaming Authority deed deze berichten af als onzin. Als de maffia dit al van plan was, dan zou het strenge toezicht van de Maltese toezichthouder er wel voor zorgen dat deze plannen tijdig gedwarsboomd zouden worden.

In 2015 kwam de Italiaanse justitie bij onderzoeken naar maffia-clans al uit in Malta. De Malta Gaming Authority trok toen de vergunningen in van zes bedrijven die gelieerd waren aan de Italiaanse maffia.

Naar aanleiding hiervan verscherpte de Malta Gaming Authority ook de controles voor bookmakers of een casino online met Maltese vergunning.

Toekomst van Malta als gokeiland

Er is Malta veel aan gelegen om de opgelopen deukjes in de reputatie weg te poetsen. Veel online gokbedrijven opereren vanuit Malta en dat willen de Maltezen graag zo houden. Malta is namelijk in grote mate afhankelijk van online gokken.

Geschat wordt dat ongeveer 12 procent van het bruto nationaal product van Malta voor rekening komt van bedrijven die zich bezighouden met online gokken. Online gokken is goed voor iets meer dan 6.000 fulltime jobs. Dat is veel voor het Malta dat met zo’n 430 duizend inwoners een van de kleinere landen in Europa is.

Dit zijn de directe cijfers. Online gokbedrijven op Malta houden ook banken, advocatenkantoren en belastingadviseurs aan het werk. De meer dan 6.000 werknemers geven ook een groot deel van hun salaris uit op Malta.

Binnen de Europese Unie wordt de druk op Malta steeds groter. Verschillende landen willen dat Malta meer werk maakt van het bestrijden van illegaal gokken en onbetrouwbare online casino’s. Tot nu toe weet Malta met een VETO ‘lastige wetgeving’ in Europa tegen te houden. Door incidenten, zoals nu met de Italiaanse gokkoning Bacchi, wordt de positie van Malta er echter niet sterker op.